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Cartes postales: l’île Madame, une île confetti près de Rochefort

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L’île Madame est une île française, baignée par l’océan Atlantique, au large des côtes de la Charente-Maritime et appartenant à l’archipel charentais.

Elle est située sur la rive gauche de l’estuaire de la Charente entre la presqu’île de Fouras et l’île d’Aix au nord, et le petit port ostréicole de Port-des-Barques, commune à laquelle elle est administrativement rattachée, au sud, dont elle est séparée par la Passe aux bœufs. Elle fait face à l’île d’Oléron et au célèbre fort Boyard.

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L’île Madame est la plus petite des quatre îles charentaises qui sont, par taille décroissante : l’île d’Oléron, l’île de Ré, l’île d’Aix et l’île Madame. Comme ses voisines, elle appartient administrativement au département de la Charente-Maritime, lequel se situe dans la région Aquitaine-Limousin-Poitou-Charentes. Il s’agit en fait d’un écart de la commune de Port-des-Barques, l’une des trois communes les plus récemment créées en Charente-Maritime.

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L’île Madame est une toute petite île, dont la superficie totale est de 0,78 km2. Elle s’étire sur une longueur maximale de 800 m et sur une largeur maximale de 400 m, ayant la forme d’un rectangle.

Elle est reliée au continent par une voie en sable et galets, appelée la Passe aux bœufs2, longue d’environ 1 km, accessible uniquement à marée basse. Il s’agit d’un tombolo, cordon dunaire formé de dépôts d’origine sédimentaire et fluviale, qui est en train de souder l’île Madame au continent. Cette passe est particulièrement fréquentée par de nombreux touristes pendant la période estivale ; pourtant soumise au même phénomène de marée que celui observé au Mont-Saint-Michel, la zone présente les mêmes dangers.

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Les rivages de l’île Madame sont constitués, essentiellement, de rochers et de petites falaises, des banches, ainsi que de plages de galets, avec peu de sable. Son assise géologique, qui prolonge le plateau de la Saintonge, diffère sensiblement de celle de la presqu’île de Fouras et de l’île d’Aix, étant formée des calcaires gréseux du Crétacé et des sédiments marins et fluviatiles du Quaternaire issus de la dernière transgression flandrienne.

Économie
L’ostréiculture est pratiquée sur la côte ouest de l’île Madame, ainsi que l’aquaculture. La ferme aquacole de l’île Madame est un exemple réussi d’entreprise intégrée dans son milieu naturel. Cette dernière a été créée en 1980 et propose maintenant une ferme auberge où sont servis les produits de l’exploitation : huîtres, palourdes, bars, daurades royales, salicornes, sel récolté dans le marais salant.

Par ailleurs, de nombreux pontons à carrelets sont implantés sur son rivage et l’île est reconnue comme étant un lieu propice à la pêche à pied.

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Histoire
Elle tiendrait son nom, soit d’Anne de Rohan de Soubise, maîtresse de Louis XIV, ou de l’abbesse de l’abbaye aux Dames de Saintes, qui portait le titre de Madame de Saintes. Elle s’est aussi appelée l’île de la Garenne, sans doute à cause de l’abondance des lapins du même nom qui étaient ses seuls habitants. Sous la Révolution, elle est appelée l’île Citoyenne.

Au nord de l’île, se trouvent une redoute (ancienne fortification militaire) de forme carrée, édifiée en 1703, ainsi que des casemates. Ces constructions participaient au système de défense de la « rade de Rochefort », à l’entrée de la vaste embouchure de la Charente, pour protéger Rochefort et son arsenal militaire.

 

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Au sud-est de l’île, une grande croix de galets, à même le sol, marque l’endroit où furent ensevelis 254 prêtres déportés en 1794. Ce site est la destination d’un pèlerinage au mois d’août : les participants traversent la passe aux Bœufs avec un galet qu’ils déposent à l’arrivée sur la croix.

Ces prêtres moururent de maladie et d’épuisement à bord des pontons de Rochefort, le Washington et les Deux Associés, d’anciens navires négriers. Il s’agissait de prêtres réfractaires, ayant refusé de prêter serment à la nouvelle constitution.

Après l’épisode sanglant de la Commune de Paris, des communards y furent envoyés. Pour s’approvisionner en eau douce, ils creusèrent au nord de l’île un puits, appelé depuis puits des Fédérés  (source texte: Wikipedia)

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